[連載]

   141話 〜 145話      ( 佳木 裕珠 )


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◆その141
部 活 (18)

 日曜日、朝起きた時には細かな雨が降っていた。
本格的な雨ではなかったが肌寒かった。
秀明と昌郎は新宿で待ち合わせ、一緒に駒沢オリンピック公園に向かった。
昌郎は大学時代によく来ていた所だったが、大学を卒業して社会人となり教師という立場で生徒を引率している今は、何か新たな場所に来たような気持ちになっていた。
東急田園都市線の「駒澤大学」駅で降り、自由通りを駒沢オリンピック公園に向かって歩いた。
空は曇っていたが雨は止んでいた。
秀明は既に緊張しているようで、新宿から此処まで、ほとんど口を開かなかった。
公園内の道を多くの人達が走っていた。
そのランナー達を見ながら、陸上競技場に通じる北に面した階段を上ると、一気に視界が広がって、陸上競技場と体育館の間に広がる中央広場に出た。
秀明も何度か来ている場所だった。
多くの人達が、それぞれの場所で様々な活動を既に始めていた。
秀明はオリンピック記念塔を見上げて、暫く動かなかった。昌郎が促した。
「秀明、行くぞ」
 昌郎の方を見て秀明は、こくりと頷いた。
2人は並んで陸上競技場の入口に向かった。
入口の門扉の前に10人ほど人が固まっていた。
おやと、思った。
背の高い男子は、紛れもなく2年生の康男だ。
彼の回りを改めて確かめると、昌郎が担任する2年生の顔が並んでいた。
彼等は、秀明と昌郎を認めると一斉に手を振った。
「秀明、木村先生。応援に来たよ」
 大きな声で大西芽衣也と小枝万里が叫んだ。
そこにいるのは、確かに鈴が丘高校定時制の2年生だった。
「秀明、皆、お前を応援に来たんだな」
 意外だった。
金曜日の下校時に誰も、試合の応援に来るなんて言わずに、さっさと帰って行った。
昌郎も、別段、応援に来いとも言わなかった。
ただ、日曜日に、秀明が5000メートルの試合に出ることは伝えた。
がんばれよと声を掛けてくれたが誰も応援に行くからなんて言わなかった。
きっと俺達を驚かそうと思って、黙っていたんだろう。
秀明には、クラスメートの気持ちが嬉しかった。
昌郎も感激していた。
見渡すと、2年生全員がいた。
陸上競技は、他の競技よりも1週間早く実施される。
バスケットボールの試合とも重ならないから、寅も大介もいた。
陽明も準一もいる。
普通の土日はバイトに専念している隆也と譲も、長目の茶髪を格好良くまとめて、すかしている。
桑山さんも何時もの優しい笑顔を浮かべて皆に一緒にいる。
桑山以上におばさんぽい恰好で百合もいた。
玲も隆也達よりも黄色い髪を後ろに束ねた玲もいる。
皆の陰に隠れるようにしながら律子もいる。
みんな笑顔だ。
昌郎は嬉しくなった。
今まで、クラスの皆は秀明が試合に出ることを話題にしたことはなかった。
勿論、頑張って等と声を掛けてくれることもなかった。
秀明が好きで試合に出るんだから、自分達には何の関係もないというような様子だった。
しかし、彼等は内心、秀明の試合出場のことを心配してくれていたんだ。
きっと、回りであまり騒ぎ立てると、秀明を緊張させてしまうと思って、皆で、そっとしておこうと話し合っていたのだろう。
一見、無関心を装いながら、実は彼等なりの配慮があったのだ。
昌郎は、皆の顔を見回して言った。
「みんな、よく応援に来てくれたな。びっくりしたよ」
 秀明も、今日、初めての大きな声で礼を言った。
「みんな、ありがとう」
 秀明の表情が明るくなった。
誰も頑張れとは言わなかったが、寅が皆の代弁をするように言った。
「秀明の練習を、皆、蔭で応援していた。よくやったと思う。だから自信を持って試合に臨んでくれ」
「そうだよ、皆、よくやるよって、半分呆れてた」
芽衣也が冗談交じりに言った。
「え、誰も呆れてなんていないぜ、感心してたよ。あのひ弱な秀明が、よくもまあと」
隆也が、そう混ぜっ返すと、皆は一斉に笑った。
緊張はしていたが、秀明の硬い表情が柔らかくなった。
そして、やるぞと自分に言い聞かせることができた。



◆その142
部 活 (19)

 秀明と昌郎は、グラウンドに降りていった。
2年生の面々は、観客席に移動した。
200人ほどの人達が、学校毎にかたまって屋根の架かったメインスタンドにいた。
2年の皆も、その一画に陣取った。
フィールドでは、女子の走幅跳びが終わり、男子の円盤投げが始まっていた。
トラックでは女子100メートルハードルが済み、男子100メートルの予選が時間通り進んでいた。
この次が、秀明が出場する5千メートル。
徐々にその時間が近づいてきた。
10時少し過ぎに男子100メートル予選が終わった。
いよいよ、5千メートルの競技が始まる。秀明は緊張した。
「何時ものように、アドバイスされたことを忘れずに走ってこい。大丈夫だ」
 昌郎は、そう言って秀明をトラックに送り出した。
アナウンスが選手達の名前を告げた。
小山田秀明と広いグラウンドに響き渡った時、自分の名前だと分かっていても、同姓同名の誰かの名前のような複雑な気分で聞いた。
胸と背に付けたナンバーは216。
2年生16人の意味である。
「只今の気温は16.5℃、湿度69%、北東の風0.5メートル」
アナウンスは温度、湿度、風の状況を知らせた。
「セット」
 選手達はスタートラインに並んだ。
号砲が鳴って、選手達は一斉にスタートした。
秀明は、横に黒い線が入ったランニングシャツと黒のランニングパンツ、ナンバーは216。
応援するクラスメートは、秀明の姿を注視した。
1周が400メートル。
1周目、選手達は塊の状態で走った。
2周目に入ると、その塊は前に5人と後に6人という2つになった。
3週目に入ると前の集団と後ろの集団の間が広がっていった。
秀明は前の方の五人の中にいた。
はじめは黙ってみていた虎たちは、声を出して応援し始めた。
この声援が秀明に届いているかどうかは分からない。
しかし、声を出して応援したい気持ちになっていた。
メインスタンドの下、トラックの前で見ている昌郎の前を通過する秀明に声援を送った。
「その調子だ。マイペースで走れ」あっという間に昌郎の前を走り過ぎていった。
トップを走っている選手は徐々に前の集団をも引き離して、一人独走態勢に入った。
トップと2位から5位までの集団は3メートル、4メートル、5メートルと差が付いていった。
秀明は2位になって走ることもあった。
クラスメート達は声援に力が入った。
4周目・5周目は、秀明は2位から3位、4位と順位を下げていったり、また持ち直して2位を走ったりと、順位を目まぐるしく変えながら走った。
「4位になってしまった」そう落胆する声に「大丈夫だ、2位から5位までは、全く差がないから、また順位を上げてくる」強気の声が重なった。
「もう、秀明ったらはらはらさせるんだから」芽衣也が言うと、「お前、5千メートル走れるか」隆也が睨みながら言った。
「走れない」「そうだろう。秀明の気持ちになって応援しろ」「そうだね」芽衣也は素直に頷いた。



◆その143
部 活 (20)

 6周目に入った。
秀明は息が苦しくなってきた。
このまま走ることが出来るのだろうか。
まだ半分も走っていないのに、最後まで何が何でも走りきらなくてはならない。
しかし、呼吸の苦しさは段々強くなっていくように感じた。
トップを走る選手は、2位〜5位の集団から、10メートル以上前を走っていた。
秀明は5位になった。
このまま、この集団から脱落したら、どんどんと順位が落ちていくだろう。
5位でもいいから、この集団に食らいついて行くしかない。
そう自分を鼓舞した。
4位の選手が、すぐ目の前を走っている、この選手が少しスピードを上げた。
秀明は、この選手から離れないようにぴったりと付いた。
前の選手が一人抜いた。
そして秀明も一人抜いた。
前の選手は更にもう一人の選手を抜き3位になった。
秀明は必死になって前の選手の背中を追うように走った。
秀明は、もう一人の選手を抜いた。
秀明は3位になつた。
前の選手の名前も学校も知らない。
ただ、背に付けている番号だけしか知らない。
しかし、何故か彼に親近感が湧いた。
不思議な気持ちだった。
親友のような気持ちにすらなった。
彼と自分は一心同体。
そんな風に思えた。
秀明が追い越されると、前の選手も追い越される。
しかし、また踏ん張って走り、追い越した選手を彼が抜きかえす。
秀明も同じように抜きかえす。
二人は3位・4位、4位・5位、そして2位・3位と何処までも連なって走った。
そんな風にして彼の背中を見ながら走っていると不意に呼吸が楽になってきた。
重い足が、少しずつ軽くなって行くような感じになっていた。
不意に秀明は、中学生の時のことを思い出した。
理由が分からないまま、クラスの皆が、彼に背を向けた。
誰も彼に話し掛けなかった。
友達は顔を合わすと不意に顔を背け、背中を向けて遠ざかっていった。
そんな状態のまま、卒業式を迎え中学校をあとにした。
鈴が丘高校の定時制に入学した。
同じ中学校から誰も、この学校へ進学していない。
若干の女子が全日制にいるが、その人達とは全く関わりが無い。
秀明は、この高校に入学して、自分を取り戻すことが出来た。
今、前の選手の後姿を見ながら必死に走っている。
しかし、名前も知らない彼の背中は温かかった。
苦しい走りを一緒に頑張っている、一緒に頑張ろう、そんなメッセージが伝わってくるような背中だった。
秀明は彼の背中に励まされて走り続けた。
鐘の音が響いた。
1位を走る選手にあと一周だと知らせる鐘だ。
1位から200メートル約半周以上の差が付いている。
2位もほぼ確定するような位置で走っていた。
3位は背中の彼、4位が秀明。
背中の彼にあと一周という鐘が響いた。
すぐ秀明の鐘も響いた。
そして5位の選手の鐘も。
秀明は思った。
ここで、背中の彼を、抜いて3位になろう。
あと一周の勝負だ。
秀明は最後の力を振り絞った。
そんな秀明の気持ちが伝わったのか、背中の選手は、秀明がスピードを上げると、それに拒むようにスピードを上げた。
差は縮まらない。
秀明は苦しい呼吸で自分の力を出し切って走った。
あとゴールまで50メートル。
秀明が背中の彼を抜きそうになった。
ほとんど並ぶように走った。
背中の彼の横顔が見えた。
彼も秀明の顔を見た。
負けないぞ、彼はそう言っているように思った。
秀明も負けたくないと必死に走った。
あとゴールまでわずかという所まで、二人は並んで走った。
もしかしたら一緒にゴールするのだろうかと秀明が思った時、ぐんと風を切るように背中の彼が踏み出した。
僅差で、秀明は4位となった。
ゴールで待っていた昌郎が、蹌踉けるようにスピードを落とす秀明を抱きかかえるようにして抱えた。
「よく頑張った。よく走りきった。秀明は凄い」
 昌郎は、何度もそう繰り返して秀明の健闘を称えた。
「先生、僕5000メートルを走りきりました」
息を切らしながら、秀明もまたそう繰り返していった。
スタンドにいるクラスメート達の声が聞こえた。
「やったぞ、秀明」
 彼等は口々にそう叫びながら、秀明の健闘をねぎらった。
秀明は、皆がいるスタンドの方を向いて、大きく手を振った。
クラスメート達の中に長津山教頭と福永先生の姿が見えた。
彼等も満面の笑みで、秀明を見ていた。
走りきった喜びが、一層大きくなった。
 秀明の前に男子生徒が立った。
あの背中の生徒だ。
「キミのお陰で、俺は頑張れた」
そう言いながら右手を差し出した。
秀明は、遠慮がちに彼の手を掴んだ。
その秀明の手がぐっと力強く握られた。
秀明は自分の手に力を込めて握り替えした。
「僕の方こそ、キミの背中に支えられ、完走できた。どうも有り難う」
彼等は、手を握り合ったままで何度も上下に揺らした。
「俺は、三の橋高校の森航大」
「僕は鈴が丘高校の小山田」
彼等はそう名乗りながら笑い合った。
今日は一生懸命走った。
彼等は互いに、その褒美を貰ったように思った。
今回の5000メートルの試合は、エントリーした選手が11人で、即決勝だったので、3位までは全国大会に出場できる。
秀明は惜しくも4位だった。
全国大会へのキップはとれなかったが、そんなことは関係なく、試合に出て本当に良かった、そして来年も5000メートルの試合に出て森と一緒にまた走りたいと強く思った。
雨は降っていなかったが、曇り空だった。
しかし、秀明の心は爽やかに晴れ渡っていた。



◆その144
もう一つの部活 (1)

 都定通総体のバスケットボールの試合は、陸上競技の1週間後に行われた。
鈴ケ丘高校定時制のバスケットチームは、俄仕立てというところ。
正式な部員は4年生の3人だけ。
そこで、試合のために急遽掻き集められたのが、2年生の長山寅司と町井大介の2人、そして1年生の2人。
2年生の2人は運動神経もよくバスケットも上手いが、1年生の2人は中学時代、同じ学校で一緒にバレーボール部に所属していたが、正選手として試合に出たことはなかった。
運動能力も高いとはいえないが、そんな2人は福永の呼び掛けに応じて、自らバスケットボール部に入ってきた。
まあ、やる気はあるのだろう。
担任でバスケット部顧問の福永はそう思った。
この7人が一緒に練習したのは、1週間だけである。
それも、授業が終わってから放課後、夜9時から10時までの1時間。
1週間といっても土・日曜日は練習はしないから、実質5日間で5時間だけしか練習していない。
そんな練習でも分かったのは、1年生の2人は基本的なルールも知らないということだった。
福永は、学校が始まる1時間前に彼等を登校させて、ルールと基本的な動きの指導をした。
実際の試合では最初から最後まで、4年生と2年生の5人が戦ってくれれば、1年生が試合に出なくとも済むだろうという思ったが、今回少しでも練習をしていれば、これからのバスケットボール部の練習にも繋がるだろうという気持ちもあった。
いよいよ試合当日。
スターティングメンバーは、4年生の3人と寅司と大介。
だが、4年生の選手3人はヤンチャ揃いで、バスケットボールの試合というより、殴り込みといった雰囲気で、最初から肩を怒らせながらプレーしているというような有様だった。
此方の雰囲気を察知して相手チームも殺気立っていた。
その中で、冷静にプレーしているのが寅司と大介の2人。
彼等は、反則ぎりぎりの妨害やブレーが続く中でも、相手の挑発に乗らずにプレーしていた。
しかし鈴ケ丘高校の4年生3人は、プッシングやホールディング、チャージングなどのパーソナルファールの連発で、第2クォーターで4年生選手の1人が、そして第3クォーターでもう1人4年生が退場ということになってしまった。
残った4年生は、仲間二人がいなくなった後、すっかり弱腰になってしまった。
仲間と連んでいる時は威勢が良いが、一人になると何も出来なかった。
退場になった4年生2人の代わりに1年生男子2名が補充されたが、少しは練習してきたとはいっても、いざ試合になると上がってしまいルールも定かではなく、彼等は3秒ルールやダブルドリブルなどのファウル・バイオレーションも取られる始末だった。
寅司や大介の好プレーはあったものの、鈴ケ丘高校は、大差で負け1回戦で敗退となった。
そんなバスケットボールの試合に比べると、4位という結果ではあったが、陸上競技5000メートルに参加した小山田秀明の奮闘が光った。
長津山教頭は、定時制の50人ほどの全生徒を図書室を兼ねた会議室に集め、秀明への賞状伝達を行った。
 定通制の高校総体が終わつて1週間ほど経った。
1時30分からの職員打合せが終了した直後に、事務主査の所沢直介が一本の外線電話を受け取った。
三の橋高校定時制の森先生という方から、陸上部顧問の先生に繋いで欲しいと電話が来ているけれど、木村先生でいいでしょうかと昌郎は聞かれた。
高校総体に秀明が出場することになり、急遽昌郎が担当ということになっただけで、彼には自分が陸上部の顧問という認識は全くなかった。
しかし、三の橋高校といえば、5000メートルの試合で、秀明と3位を争った生徒の高校であり、試合の後で名前は聞かなかったが顧問同士で軽く挨拶は交わしたことを思い出し、あの先生なのだろうと思いながら昌郎は電話を受け取った。



◆その145
もうひとつの部活 (2)

 「はい、陸上部を担当しています木村ですが」
「突然にお電話を差し上げて、申し訳ありません。私は三の橋高校定時制の常山と申しますが、先生は総体の時5000メートルの選手小山田君に同行していた先生でしょうか」
電話の向こうから恐縮している様子の声が聞こえてきた。
「はい、小山田に同行した者です」
「すみません。お忙しい中、電話を差し上げて」
「いいえ、忙しい時間帯でありませんから、大丈夫です」
「有り難うございます。少し伺いたいことがあって電話しました。小山田君とうちの森航大が総体の試合後、何度か会って一緒に走っているらしいんですが、ご存じでしたか」
昌郎は、彼等が会って一緒に走っていることを知らなかった。
しかし、その話を聞いて嬉しくなった。
「そうですか。知りませんでした」
「私も、昨日聞いたばかりなんです。なんでも、あの駒場競技場のランニングコースで走っているとのことで、安全面は大丈夫だなと思いました」
「あれだけの僅差で競った好ライバル同士、意気投合したんでしょうね」
「そのようです」
「お世話になっています」
「いえ、私も何も知らなかったし、お世話など全くしていません。彼等の自主練ですから。伺いたいのは、その事ではないんです」
「なんでしょうか」
「森が小山田君から青少年赤十字のことを聞いて興味を持ち、我が校でも青少年赤十字に加盟できないだろうかと相談されたんです」
「あ、そうですか」
「でも、私は全くその青少年赤十字というものを知らないので、どんな活動をするものなのか、どんな手続きが必要なのか、お聞きしたいと思って電話をしました」
「自分も、良く分からないのですが、高校時代の友達が青少年赤十字部の人達と一緒に募金活動とか近くの保育園への訪問、それから献血の呼びかけなんかをやっていました」
「募金活動や施設への訪問などは、色々なサークルでもやっていますね」
「そうですね。青少年赤十字活動は、何かしなければならないというものは、何もないんだそうです」
「それじゃあ、わざわざ加盟しなくてもいいんじゃないですか」
「自分も最初はそう思いましたが、活動をするにあたっての考え方の基盤に、赤十字精神があるということです」
「赤十字精神?」
「はい、赤十字精神です。それは、人道というものです」
「じんどう、ですか」
「ええ、人の道と書いて人道です」



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